La Enfermedad Crónica del Berilio o Beriliosis (CDB por sus siglas en Inglés), es una neumoconiosis caracterizada por inflamación granulomatosa que se produce en individuos que desarrollan sensibilización al berilio (BeS; por sus siglas en inglés), una respuesta inmunitaria mediada por células ante la exposición ambiental y ocupacional al berilio. En las primeras etapas del CBD, es posible que una persona no experimente ningún síntoma. Sin embargo, con el tiempo, pueden aparecer síntomas que incluyen dificultad para respirar con la actividad física, tos seca que no desaparece, fatiga, sudores nocturnos, dolor en el pecho y las articulaciones o pérdida del apetito. Debido a la variabilidad en la presentación de los síntomas del CBD y la progresión de la enfermedad, los médicos examinadores tienen la facultad de seleccionar las pruebas adecuadas para cada paciente. No existe una cura conocida para el CBD, sin embargo, el tratamiento puede incluir corticosteroides, oxígeno y otros medios para aliviar los síntomas o retrasar la progresión de la enfermedad. 

Qué es el Berilio?

El berilio es un metal ligero pero extremadamente fuerte que se utiliza en las industrias aeroespacial, electrónica, energética, de telecomunicaciones, médica y de defensa. Las aleaciones de berilio-cobre se utilizan ampliamente debido a su conductividad eléctrica y térmica, dureza y buena resistencia a la corrosión. El óxido de berilio se utiliza para fabricar cerámica para equipos electrónicos y otros equipos eléctricos debido a su conductividad térmica, alta resistencia y dureza y buen aislamiento eléctrico. Las escorias metálicas y las cenizas volantes (un subproducto de las centrales eléctricas de carbón) también pueden contener trazas de berilio (considerablemente <0,1% en peso).

¿Cómo puede afectar la exposición al berilio la salud de los trabajadores?

La inhalación de berilio en el aire puede causar una enfermedad pulmonar llamada enfermedad crónica del berilio (CBD). La exposición ocupacional al berilio también se ha relacionado con el cáncer de pulmón. Sin embargo, el CBD es el principal riesgo para la salud de los trabajadores del berilio. En el preámbulo, OSHA establece que hay mayor incertidumbre con respecto a las estimaciones de riesgo de cáncer de pulmón que con las estimaciones de riesgo de CBD.

¿Quiénes corren el riesgo de exponerse al berilio?

 Las exposiciones ocurren cuando el berilio y los materiales que contienen berilio se procesan de una manera que libera polvo, humo o neblina de berilio en el aire en el aire del lugar de trabajo. La exposición de los trabajadores al berilio puede ocurrir en entornos como las operaciones de fundición y fundición; fabricación, mecanizado y rectificado de berilio y aleaciones; fabricación de cerámica de óxido de berilio; y trabajo de laboratorio dental.

Además de las operaciones descritas anteriormente, la regla final cubre operaciones que involucran cantidades traza de berilio (<0.1 por ciento por peso) donde los trabajadores pueden, no obstante, estar expuestos al berilio por encima del nivel de acción. Los trabajadores de las plantas de energía alimentadas con combustibles fósiles pueden encontrar berilio en ciertos procesos de la planta. Además, en las industrias de la construcción y los astilleros navales, los abrasivos y el personal de apoyo pueden estar expuestos al berilio de las escorias. En estas operaciones, la exposición al berilio puede ocurrir como resultado de los altos niveles de polvo generados a pesar del bajo contenido de berilio del material.

¿Qué es la sensibilización al berilio?

La sensibilización al berilio (BeS) es la activación de la respuesta inmune del cuerpo al berilio, que puede resultar de la inhalación o exposición de la piel al polvo, humo, neblina o soluciones de berilio. Una vez que un trabajador está sensibilizado al berilio, cualquier exposición posterior al berilio por inhalación lo pone en riesgo de desarrollar la enfermedad crónica del berilio (CBD). La sensibilización al berilio es esencial para el desarrollo del CBD; sin embargo, no todas las personas sensibilizadas al berilio desarrollarán CBD.

¿Están incluidos en la regla los materiales con trazas de berilio?

La norma de berilio de industria general de OSHA incluye una exención para materiales que contienen menos de 0.1 por ciento de berilio en peso, pero con el calificativo de que un patrono que reclame esta exención debe tener datos objetivos que demuestren que la exposición de los empleados al berilio permanecerá por debajo del nivel de acción de 0.1 microgramos de berilio por metro cúbico de aire (µg / m 3) como un promedio ponderado en el tiempo (TWA) de 8 horas en cualquier condición previsible. Consulte “¿Hay excepciones a esta regla?” y “¿Cómo se pueden usar los datos objetivos para determinar dónde se aplica la norma de berilio a los empleadores que manipulan o usan materiales que contienen menos de 0.1 por ciento de berilio en peso?” para una discusión de la interpretación de OSHA de “cualquier condición previsible” y una discusión de cómo los patronos pueden determinar si están cubiertos bajo la norma.

Por ejemplo, para residuos de combustión de carbón que contienen 2 ppm (0,0002%) de berilio en peso, el nivel de acción final de berilio de 0,1 µg / m 3  se excedería solo cuando las concentraciones totales de polvo excedan 50 mg / m 3 , un nivel que es más de 3 veces mayor que el PEL actual de 15 mg / m 3  para PNOC (partículas no clasificadas de otra manera) como se enumera en 29 CFR §1910.1000 (Tabla Z-1- Límites para contaminantes del aire). En esta situación particular, si el empleador tiene datos objetivos que muestren que las exposiciones durante una operación están consistentemente por debajo del PEL para PNOC de 15 mg / m 3, o incluso hasta 3 veces el PEL para los PNOC, entonces las exposiciones al berilio no excederían el nivel de acción bajo ninguna condición previsible y esta operación estaría exenta de los estándares de berilio.

¿Qué industrias se ven afectadas por la enfermedad del Berilio?

Las principales industrias afectadas incluyen:

  • Producción de berilio
  • Cerámicas y composites de óxido de berilio
  • Fundiciones de no ferrosos
  • Fundición, Refinación y Aleación Secundarias
  • Productos torneados de precisión
  • Laminado, Estirado y Extrusión de Cobre
  • Fabricación de productos de aleación de berilio
  • Soldadura
  • Laboratorios dentales
  • Construcción y Astilleros (Granallado abrasivo con escorias)
  • Generación de energía eléctrica alimentada por combustibles fósiles

¿Cómo se pueden controlar las exposiciones al berilio para mantener las exposiciones en el nuevo PEL o por debajo de él?

Los empleadores deben utilizar controles de ingeniería y prácticas laborales como la forma principal de mantener las exposiciones en el PEL o por debajo de él.

  • Los controles de ingeniería incluyen el uso de aislamiento de proceso, recintos ventilados o ventilación de extracción local para evitar que el berilio se disperse por el área de trabajo.
  • Ejemplos de prácticas laborales para controlar la exposición al berilio incluyen mantener las superficies limpias usando una aspiradora con filtro HEPA o humedeciendo el polvo antes de barrerlo. Consulte la sección “¿Cómo define OSHA ‘tan libre como sea posible’” para obtener más información.
  • Si los controles de ingeniería y prácticas laborales no pueden mantener las exposiciones en o por debajo del PEL, los empleadores deben proporcionar protección respiratoria a los empleados afectados.

¿Por qué los trabajadores de berilio no pueden usar respiradores todo el tiempo?

Los respiradores no protegen tanto como los controles de ingeniería y tampoco siempre son tan prácticos. A menos que se seleccionen respiradores para cada trabajador, se ajusten individualmente, se reajusten periódicamente y se mantengan regularmente, y a menos que se reemplacen los filtros y otras partes según sea necesario, los trabajadores no estarán protegidos de la exposición al berilio. En muchos casos, los trabajadores que usan solo respiradores también tendrían que usar protección más extensa y costosa.  

Incluso cuando los respiradores se seleccionan, ajustan y mantienen correctamente, los trabajadores deben usarlos de manera constante y correcta para que sean efectivos. Los respiradores también pueden ser incómodos, especialmente en climas cálidos, y algunos trabajadores no pueden usarlos.

¿Cuándo se requiere que un empleador proporcione un respirador purificador de aire motorizado (PAPR)?

El empleador debe proporcionar un respirador purificador de aire motorizado (PAPR) en lugar de un respirador de presión negativa cuando se cumplan todos los siguientes requisitos: (1) la norma de berilio requiere protección respiratoria; (2) un empleado con derecho a tal protección respiratoria solicita un PAPR; y (3) el PAPR brinda protección adecuada al empleado.

¿Son fiables los métodos de muestreo de aire utilizados para detectar y medir el berilio?

Sí, la exposición de los trabajadores al berilio en el nuevo PEL, STEL y nivel de acción se puede medir de manera confiable utilizando métodos analíticos y de muestreo existentes.

  • OSHA ha revisado cuidadosamente la literatura científica disponible y el testimonio de expertos contenidos en el expediente de reglamentación sobre la capacidad de los métodos modernos de muestreo y análisis para medir confiablemente el berilio al nuevo PEL, STEL y nivel de acción.
  • Los métodos de OSHA y NIOSH para analizar el berilio pueden medir concentraciones en el nuevo PEL y nivel de acción con una precisión aceptable.